De geschiedenis van ringtones is een relatief korte. De naam vindt zijn oorsprong in de originele telefoon “rings”. Vroeger werkte de eerste telefoon met een mechanisme dat een daadwerkelijke bel luidde. (Ringing in het Engels.) Tegenwoordig gebruiken nagenoeg alle telefoons een heel ander systeem en zijn er een heleboel variaties die niet eens meer op een bel lijken.
Met de opkomst van de mobiele telefoon werden ringtones steeds belangrijker. Je kon bijvoorbeeld meteen aan het begin al horen of de telefoon die overging een Nokia telefoon was. Deze ringtones zijn zogenaamde monofone ringtones. Dit wil zeggen dat ze uit 1 melodie bestaan.  In 2001 kwamen daar ook de polyfone ringtones bij. Deze konden meerdere geluiden tegelijk afspelen (Vergelijk dit principe met een gitarist die een liedje speelt tegenover een hele band.)

Tegenwoordig kun je alle MP3 files instellen als je ringtone en ben je niet meer gebonden aan de standaard geleverde beltonen.